十年前,中国面临着一个严峻的挑战:空气污染受到大众密切关注,然而相当一部分人不相信地方政府发布的污染数据。中央政府深刻意识到,如果不能掌握真实的污染水平,就无法实现防治大气污染的目标。很多地方官员只看中短期的经济增长,具有强烈动机调整污染指标数据,导致中央难以获得地方的准确污染信息。

为此,中央政府决定利用科技手段来改变这种状况。在政府发起“大气污染防治攻坚战”同时,中央政府在全国各地部署了空气质量自动监测系统,直接从地方监测站收集污染数据,并向社会实时公布。重要的是,系统的内置算法和各项质量控制措施导致这些数据很难被地方政府改动。空气质量监测的自动化是政府为减少细颗粒物污染采取的一系列措施之一;目前,中国平均细颗粒物污染浓度比中国“向污染宣战”之前下降了43%。

一项新研究的结果显示,信息透明度和数据质量的提高降低了人为操纵的可能性,可以使人们更好地保护自己。

该研究报告的作者之一、美国芝加哥大学能源和环境政策研究所所长、米尔顿·弗里德曼经济学杰出讲席教授迈克尔·格林斯通指出:“这项研究表明,提高信息透明度和数据质量对于中国减少空气污染发挥了关键作用。我们的空气质量寿命指数发现,空气污染是当前大众健康的最大威胁。找到中国赢得治污攻坚战的方法非常重要,对面临同样挑战的其他国家也将起到很重要的作用。”

格林斯通及其合作者对比安装该自动监测系统前后的污染数据发现,空气污染检测自动化显著提高了数据的质量。尽管卫星遥测显示监测自动化前后的真实空气质量没有变化,但监测自动化之后,细颗粒物污染报告浓度平均增加了35%。这说明空气污染浓度在监测系统自动化前被严重低报了。并且,在污染越严重、收入越低的城市,这种低报的可能性会越高。

污染的准确信息发布后,人们开始采取更强的自我防护措施。研究显示,在监测自动化之后,网上搜索“口罩”的数量增加了两倍,搜索“空气净化器”的数量增加了大约20%,而搜索与实际购买行为之间具有很高的关联度。这说明人为操纵的数据让人产生了安全错觉,导致自我保护不足。不准确数据会让人付出健康代价,而高质量的数据对人们保护自身免受空气污染起到关键作用。

芝加哥大学能源和环境政策研究所中国中心研究主任、香港科技大学教授何国俊表示:“治理空气污染是中央政府当前的一项重要任务。污染监测的自动化非常重要,它在全国范围提高了数据质量,增强了合规程度,最终降低了污染水平。除了政府行动之外,准确的污染数据也促使更多中国人采取重要的自我保护措施,例如购买口罩和空气净化器。显然,自动监测取得了双赢效果。”

迈克尔-格林斯通、何国俊、加州大学圣地亚哥分校的贾瑞雪和香港科技大学的刘通共同撰写了这一研究论文。